Saviour or traitor to the Fatherland? Tsipras, Europe and Greece after the political elections

Map of the cities founded by Ancient Greeks:
Fonte: My country? Europe

Zante. It is the first thing I remember of Greece, the island that in my imagination has always represented the most beautiful poetry of Italian literature, A Zakynthos, by Ugo Foscolo. The second, going a fragment ahead with the memory, are the endless expanses of olive groves that open from our bus. It’s the summer of 2009, I’m not even 18, and the first trip to the other Adriatic coast will be the first of a long series to discover the many fascinating places that Europe can offer. The guide, in his fifties, as well as a subtle indifference towards the Turks, introduces us to what is the temple of Greek civilization, where the first games, which later became the Olympics, were born. We are in Katakolon, a city in western Greece where a civilization is born, grows, and leaves many of its props in what is today’s society. Hellenia, Mediterranean culture, Europe. It is really a paradox that the same Olympic games of 2004, whose management – to use a euphemism – was not too clear [1] , were the spark that caused the economic crisis to explode, to then bear its bloodiest decade over a decade later.

Greece voted during this summer, and the political scenario was completely reversed compared to five years ago. The popular formation of Nea Dimokratia won the elections, reaching the threshold of absolute majority in Parliament, and relegating Syriza to the opposition after four years of government made of roller coasters and frontal clashes with the European Union.

There are many ideas that the Greek case can offer. After a summary of Greece’s relationship with the European Union in recent years, I will focus on two; the figure of Alexis Tsipras and his excellent political abilities, and how the Greek political system is structured following the political vicissitudes of the last decade.

Greece has experienced an era apart in recent years, constantly in the eye of the storm, with the default risk that has crossed it until it is on the verge of no return. But the problems of the Greek crisis have more distant roots, which sink in past decades. They have existed since the entry of Greece into the then European Community, born for political reasons, and it is paradoxical that its crisis was born exclusively for economic reasons [2] . After altering its accounts to enter the European Community in 1981 [3] , and still to be able to organize the 2004 Olympics, Greece has always had an uneasy relationship with the Union, exacerbated by the crisis of recent years.

In January 2015 Alexis Tsipras leads Syriza, an anti-capitalist leftist party, to a resounding success, touching the absolute majority of seats in Parliament (149 out of 300), and forming a Government with the Greek nationalists of ANEL highlighted its strategical capabilities. The scenario that Alexis faces is dramatic; the country is strangled by public debt, and is faced with its responsibilities by the austerity policies of the European Union. In this struggle between austerity and debt sustainability, Tsipras decides to hold a Referendum in which he asks whether to accept the agreement with Troijka, which provides for a debt recovery plan after implementing austerity policies. The Referendum was rejected in 2015 with over 60% of the votes. But the Union does not accept discounts, and threatens to kick Greece out of the eurozone if the pact is not accepted. Tsipras resigns, he goes to early elections, which once again reward Syriza who, again with the figure of Tsipras, will again form a government with ANEL. There is no way out. Tsipras finally decides to accept the austerity policies promoted by Brussels, disavowing a clear popular will. In the eyes of many it is an unprecedented reverse, a betrayal of the demos difficult to digest. And at this point I stop. Tsipras’ parable would open the doors to a debate as long as it is difficult to discern a univocal perspective; there are those who label him as a traitor to the homeland, as he who could have opened them leads them to a different type of leftist, rejecting the diktat of the Union and leading an alternative, and did not do so. As many, they welcome him as a wise, reasoned figure: one who, having experienced the complexity of a state and its objective responsibilities towards itself and towards the outside, has revised its positions in the most useful way to its country, to put him back on track, to give him sustainability, and to avoid a default that, among other things, Greece has definitely passed only a few months ago [4] .

Alexis Tsipras, leader of the extreme-left party Syriza

Whose responsibility was this crisis? Was it possible to manage it better? The austerity of the Union in wanting to submit Athens to its economic choices, or the negligence with which local politicians (who preceded Tsipras by a few decades) have faced expenses and tampered with public accounts, weighing everything on their citizens’ shoulders? Despite the attitude of Brussels towards Athens (although on the ways and attitudes there would be a lot to talk about) it was a strict but necessary plan to save the Hellenia from bankruptcy, but it also provided a formidable propaganda tool for all those Eurosceptic parties who oppose the Union and its policies. The image of a Union serving banks that puts at risk the lives of the European peoples in order to serve the interests of the power groups has now entered the collective imagination of all forces hostile to the Union, and to remove this label will not be simple at all.

You can choose the angle you want to observe the figure of Tsipras, of his widely disavowed values, and of his way of acting, pragmatic up to the unbelievable. The only thing that cannot be changed are the numbers: if so many observers foresaw a collapse of Syriza for these elections [5] , this was not the case. Despite highly unpopular moves, Tsipras remained standing, testifying to his exceptional political qualities. Syriza has lost so in the center, with moderate voters who have decided to move towards a political formation that gives them confidence and stability on the markets, but not on the left, where the PSOK remains distant the enormity of 20 percentage points. All this leads us to affirm that Syriza contained the defeat very well for 3 reasons: 1) it has recovered a million votes compared to the European Elections, and in general its result has gone well beyond the forecasts of all the research centers 2) It maintains the monopoly of the left electorate 3) It is proposed, if needed, as a possible government partner, given that the many souls that make up Nea demokratia leave more than a doubt about the stability of a single-color executive.

The Greek parliament after last elections:
Nea Dimokratia got the 39,85%, Syriza got the 31,53%.

Looking at the global, Syriza’s result pushes us to two other considerations. The first concerns the future of social democracy. What Syriza, the extreme left party, has given to PASOK, a party linked to the social democracy of the new millennium, is a historical lesson; they fell to around 10% of the vote and thus took the monopoly of the electorate of this area. From this overtaking “to the left” what derives from it? Can the electoral strategy of “extremization” of the left speech be replicated elsewhere with the same electoral results, or is Syriza’s unique situation facilitated by more circumstances? How much did Tsipras’ charisma and economic crisis affect his success? If we look elsewhere the only case where the left has outclassed social democracies and where it continues to have the pulse of that electorate is France with Mélechon (also a leader of extraordinary qualities). Elsewhere the Socialist Party, after a phase of decline, maintains the monopoly of the left world, as in Spain and Portugal. So does the strength of Syriza derive from the ability of the leader, from its contents or rather from the external context? A good question, to which only other empirical evidence will be able to provide more accurate answers.

On the other hand, the ideological barricades against extremist parties are more alarmingly confirmed, dictated more by a disproportionate fear of dissenting voices, than by the real consistency of phenomena destined for political marginality. The case of Golden Dawn, on which the media of half of Europe have focused, is the classic example. As the Greek elections have shown, the right-wing electorate prefers to merge votes on a more credible government alternative on all fronts, alias Nea Dimokratia, rather than on those who promote policy that is absolutely unworkable in today’s society. It is no coincidence that Golden Dawn has halved its votes compared to 2015, in favor of an ideologically moderate party that is actually more suited to dialogue with Europe and the markets. From the two points just taken, we derive a strong structuring of the Greek political system in a bipolar sense; a well-structured left-and-right alternative, which steals votes in the center, ready to capitalize on the mistakes of others, supported by other small parties that remain to watch, but which can always play a potential for government or blackmail [6] , like demonstrates Syriza’s alliance with ANEL in the past legislature, and how it could happen again.

What will be the future of Greece, the cradle of European civilization, is a puzzle that is difficult to solve. Difficult because the trust that the Greeks put in the Union is almost nothing, and given the disastrous turnout for the latest policies where one person out of two voted, it demonstrates precisely this dissatisfaction of the electorate 7] . Certainly, the clash with the Union has left bloody wounds at all levels, which only a generation of responsible politicians, we hope, will be able to heal.


Alessio Vagaggini

[1] On this topic: Il Sole 24 Ore, Le Olimpiadi in Grecia del 2004 furono l’inizio del default, Vittorio Da Rold, 14 Febbraio 201,  & Il Fatto Quotidiano, Quando Goldaman Sachs truccava i conti della Grecia per farla entrare nell’Euro, Leonardo Martinelli, 26 Marzo 2012.

[2] On how Geece entered in the European Community, please have a look at Limes, Tsipras, l’Europeista immaginario, Tra Euro e Neuro, n°7 – 2015.

[3] On these inconsistencies, one may observe, the European Community may have pretended not to see in order to ease the the access of Greece in the European Community and become part of the OTAN, with the scope of make it get far from Soviet Union’s influence

[4] Il corriere della sera, La Grecia esce dal programma di aiuti: addio alla Troika dopo 8 anni di crisi, Giuliana Ferraino, 19 Agosto 2018.

[5] The Guardian, Syriza betrayed its principles – and the Greek people. Its days are numbered, July the 5th 2019.

[6] According to Sartori’s definition, highlighting the importance of small parties on the decisions made by a given government. .

[7] Il Post, La crisi in Grecia spiegata in 12 grafici, 4 luglio 2015.

Salvatore o traditore della patria? Tsipras, l’Europa ed il nuovo volto della Grecia dopo le elezioni

Mappa delle cittá fondate dagli Antichi Greci
Fonte: My country? Europe

Zante. E’ la prima cosa che ricordo della Grecia, l’isola che nel mio immaginario ha sempre rappresentato la poesia più bella della letteratura italiana, A Zacinto, di Ugo Foscolo. La seconda, andando un frammento avanti con la memoria, sono le distese infinite di oliveti che si aprono dal nostro pullman. E’ l’estate del 2009, non ho nemmeno 18 anni, ed il primo viaggio sull’altra costa dell’Adriatico sarà il primo di una lunga serie alla scoperta dei tanti luoghi affascinanti che l’Europa sa offrire. La guida, sulla cinquantina, oltre ad una sottile indisponenza verso i turchi, ci introduce a quello che è il tempio della civiltà greca, là dove i primi giochi, che poi divennero le olimpiadi, nacquero. Siamo a Katakolon, città della Grecia occidentale dove una civiltà nasce, cresce, e lascia tanti dei suoi puntelli in quella che è la società di oggi. L’Ellade, la cultura mediterranea, l’Europa. E’ proprio un paradosso che gli stessi giochi Olimpici del 2004, la cui gestione -per usare un eufemismo- non è stata troppo chiara[1], siano stati la scintilla che ha fatto esplodere la crisi economica, per poi dare i suoi frutti più sanguinosi un decennio più tardi.

In Grecia si è votato ad inizio mese di luglio, e lo scenario politico si è ribaltato completamente rispetto a cinque anni fa. La formazione popolare di Nea Dimokratia ha vinto le elezioni, raggiungendo la soglia della maggioranza assoluta in Parlamento, e relegando Syriza all’opposizione dopo quattro anni di governo fatto di montagne russe e scontri frontali con l’Unione Europea.

Sono tanti gli spunti che il caso greco può offrire. Dopo un riassunto del rapporto della Grecia con l’Unione Europea negli ultimi anni, mi concentrerò saranno due; la figura di Alexis Tsipras e le sue abilità politiche eccellenti, e come il sistema politico greco si è strutturato a seguito delle vicissitudini politiche dell’ultimo decennio. 

La Grecia ha vissuto un’era a parte negli ultimi anni, costantemente nell’occhio del ciclone, con il rischio default che la ha attraversata fino a metterla sul punto del non ritorno. Ma i problemi della crisi greca hanno radici BEN più lontane, che affondano nei decenni passati, GIA’ a partire dall’entrata della Grecia nell’allora Comunità Europea, nata per motivi politici, ed è paradossale che la sua crisi sia nata esclusivamente per motivi economici[2]. Dopo aver alterato i propri conti per entrare nella Comunità Europea nel 1981 infatti[3], ed ancora per poter organizzare le Olimpiadi del 2004, la Grecia ha continuato ad avere un rapporto non semplice con l’Unione, acuito dalla crisi degli ultimi anni.

Nel Gennaio 2015 Alexis Tsipras guida Syriza, partito di sinistra anticapitalista, ad un successo strepitoso, sfiorando la maggioranza assoluta dei seggi in Parlamento (149 su 300), e formando un Governo con ANEL -formazione di destra nazionalista- mette già in luce le sue doti di stratega. Lo scenario che Alexis si trova di fronte è drammatico; il paese è strangolato dal debito pubblico, e viene messo di fronte alle sue responsabilità dalle politiche di austerità dell’Unione Europea. In questo clima incandescente, Tsipras decide di indire un Referendum nel quale si chiede se accettare o meno l’accordo con la Troijka, che prevede un piano di risanamento del debito previa attuazione di politiche di austerità. Il Referendum viene respinto, nel 2015, con oltre il 60% dei voti. Ma l’Unione non accetta sconti, e minaccia di far uscire la Grecia dall’eurozona qualora il patto non venga accettato. Tsipras si dimette, si va ad elezioni anticipate, che ancora una volta premiano Syriza che formerà nuovamente un governo con ANEL. Non c’è via d’uscita. Tsipras decide finalmente di accettare le politiche di austerità promosse da Bruxelles, sconfessando una chiara volontà popolare. E’ agli occhi di tanti una retromarcia senza precedenti, un tradimento del demos difficile da digerire. Ed a questo punto mi fermo. La parabola di Tsipras aprirebbe le porte ad un dibattito tanto lungo quanto difficile da discernerne una prospettiva univoca; c’è chi lo addita come un traditore della patria, come colui che avrebbe potuto aprire le porta ad un tipo diverso di sinistra, di politica, di Europa, rifiutando il diktat dell’Unione e guidando un’alternativa, e non l’ha fatto. Altrettanti, lo accolgono come una figura saggia, ragionata: colui che, avendo avuto esperienza della complessità di uno stato e delle sue oggettive responsabilità verso se stesso e verso l’esterno, ha rivisto le sue posizioni nel modo più utile al suo paese, lo ha rimesso in carreggiata, gli ha dato una sostenibilità, ed ha scongiurato il rischio default che, fra l’altro, la Grecia ha superato definitivamente solo da qualche mese[4].

Alexis Tsipras, leader of the extreme-left party Syriza

Di chi sono state le responsabilità di tale crisi? Era possibile gestirla meglio? L’austerità dell’Unione nel voler sottomettere Atene alle proprie scelte economiche, o la negligenza con la quale i politici locali (che hanno preceduto Tsipras di qualche decennio) hanno affrontato spese e manomesso conti pubblici facendo pesare tutto sulle spalle dei loro cittadini? Nonostante l’atteggiamento di Bruxelles verso Atene (seppur sui modi e sugli atteggiamenti ci sarebbe lungamente da disquisire) sia stato sì un piano severo ma necessario per salvare l’Ellade dalla bancarotta, ha altresì fornito uno strumento formidabile di propaganda per tutti quei partiti euroscettici che osteggiano l’Unione e le sue politiche. L’immagine di un’Unione serva delle banche che mette a repentaglio le vite dei popoli europei pur di servire gli interessi dei gruppi di potere è entrata ormai nell’immaginario collettivo di tutte le forze ostili all’Unione, e togliersi quest’etichetta di dosso non sarà per niente semplice.

Si può scegliere l’angolatura che si vuole per osservare la figura di Tsipras, dei suoi valori, ampiamente sconfessati, e del suo modo di agire, pragmatico fino all’inverosimile. L’unica cosa che non si può modificare sono i numeri: se tanti osservatori prevedevano un crollo di Syriza per queste elezioni[5], così non è stato. Nonostante mosse altamente impopolari, Tsipras è rimasto in piedi, a testimonianza delle sue qualità politiche eccezionali. Syriza ha perso sì al centro, con gli elettori moderati che hanno deciso di orientarsi verso una formazione politica che dia loro fiducia e stabilità sui mercati, ma non a sinistra, dove il PASOK rimane distante l’enormità di 20 punti percentuali. Tutto ciò ci spinge ad affermare che Syriza ha contenuto la sconfitta benissimo per 3 motivi: 1) ha recuperato un milione di voti rispetto alle Europee, ed in generale il suo risultato è andato ben oltre le previsioni di tutti i centri di ricerca 2) Mantiene il monopolio dell’elettorato di sinistra 3) Si propone, qualora ce ne fosse bisogno, come possibile partner di governo, visto che le numerose anime che compongono Nea Dimokratia lasciano più di un dubbio sulla stabilità di un esecutivo monocolore.  

Risultati definitivi, Nea Dimokratia al 39,85%, Syriza al 31,53%. Distribuzione dei seggi nel nuovo parlamento di Atene. Source:

Guardando al globale, tali risultati ci spingono a formulare altre due considerazioni. La prima riguarda il futuro della socialdemocrazia.  Quella che Syriza, partito di sinistra estrema, ha dato al PASOK, partito legato alla socialdemocrazia del nuovo millennio, è una lezione storica; lo ridotto a percentuali intorno al 10% ed ha così preso il monopolio dell’elettorato di questa area. Da questo sorpasso “a sinistra” cosa ne deriva? La strategia elettorale di “estremizzazione” del discorso a sinistra è replicabile altrove con gli stessi risultati elettorali, oppure quello di Syriza è un unicum facilitato da più circostanze? Quanto ha inciso il carisma di Tsipras e la situazione di crisi economica nel successo della sua creatura? Se guardiamo altrove l’unico caso dove la sinistra ha surclassato la socialdemocrazia e dove continua ad avere il polso di quell’elettorato è la Francia con Mélenchon (anch’egli un leader dalle qualità straordinarie). Altrove il Partito Socialista, dopo una fase di flessione, mantiene il monopolio del mondo di sinistra, come in Spagna e Portogallo. La forza di Syriza deriva dunque dalle capacità del leader, dai suoi contenuti o piuttosto dal contesto esterno? Una bella domanda, alla quale solo altre evidenze empiriche sapranno fornire risposte più accurate.

Dall’altro lato, si confermano perlomeno allarmistiche le barricate ideologiche contro partiti estremistici, dettate più da una paura smisurata verso le voci dissidenti, che non dalla reale consistenza di fenomeni che sono destinati alla marginalità politica. Il caso di Alba Dorata, su cui i media di mezza Europa si sono soffermati, ne è l’esempio classico. Come le elezioni greche hanno dimostrato, l’elettorato di destra preferisce confluire voti su un’alternativa di governo più credibile su tutti i fronti, alias Nea Dimokratia, piuttosto che su coloro che professano un discorso a dir poco estremistico e con dei contenti assolutamente inattuabili nella società odierna. Non è un caso che Alba Dorata abbia dimezzato i propri voti rispetto al 2015 -non riuscendo nemmeno a superare la soglia del 3% utile per ottenere una rappresentanza parlamentare- a favore di un partito ideologicamente moderato e concretamente più adatto a dialogare con l’Europa ed i mercati.

Dai due punti appena ripresi, ricaviamo una forte strutturazione del sistema politico greco in senso bipolare; un’alternativa di Sinistra ed una di Destra ben strutturate, che si rubano voti al centro, pronte a capitalizzare sugli errori altrui, affiancate da altri piccoli partiti che rimangono a guardare, ma che possono sempre giocare un potenziale di governo o di ricatto[6], come dimostra l’alleanza di Syriza con ANEL nella passata legislatura, e come potrebbe accadere ancora.

Quale sarà il futuro della Grecia, culla della civiltà europea, è un rebus di difficile soluzione. Difficile poiché la fiducia che i greci ripongono nell’Unione è ridotta ai minimi termini, e vista anche l’affluenza disastrosa alle ultime politiche dove ha votato una persona su due, dimostra proprio questa insoddisfazione dell’elettorato.[7] Di certo, lo scontro con l’Unione ha lasciato ferite sanguinose a tutti i livelli, che solo una generazione di politici responsabili, ci auguriamo, potrà rimarginare.

[1] Si veda sull’argomento, Il Sole 24 Ore, Le Olimpiadi in Grecia del 2004 furono l’inizio del default, Vittorio Da Rold, 14 Febbraio 2012,  e Il Fatto Quotidiano, Quando Goldaman Sachs truccava i conti della Grecia per farla entrare nell’Euro, Leonardo Martinelli, 26 Marzo 2012.

[2] Sull’entrata della Grecia nella Comunità europea  si veda Limes, Tsipras, l’Europeista immaginario, Tra Euro e Neuro, n°7 – 2015.

[3] Irregolarità sulle quali, osserverebbe qualcuno, si è chiuso un occhio per agevolare l’entrata delle Grecia nell’allora Comunità Economica Europea, e quindi nella NATO, al fine di allontanarla definitivamente dall’orbita sovietica.

[4] Il corriere della sera, La Grecia esce dal programma di aiuti: addio alla Troika dopo 8 anni di crisi, Giuliana Ferraino, 19 Agosto 2018.

[5] The Guardian, Syriza betrayed its principles – and the Greek people. Its days are numbered, July the 5th 2019.

[6] Secondo la fortunata definizione di Sartori, con la quale definisce piccoli partiti in grado comunque di incidere sugli equilibri di governo.

[7] Il Post, La crisi in Grecia spiegata in 12 grafici, 4 luglio 2015.


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