Are financial markets discounting the coronavirus effects?

In the current environment of protracted uncertainty, the global economic growth outlook has significantly changed due to the COVID-19 effects. The whole economy is facing a series of fundamental macroeconomic and structural challenges which are leading to an impressive slowdown: the health crisis has quickly become an economic crisis and it is gradually turning into a financial crisis.

The recent stock market crash is probably just the beginning of a series of unfortunate events. The partial recovery experienced by the markets in the last weeks is only a small detour from the negative path undertaken since the beginning of the crisis. Intraday volatility, up-and-down price oscillation within the trading session, can be a proxy for the uncertainty of the investors about the future financial performances of an asset or the whole financial market. Recently this indicator has reached extreme levels. An additional proof of the investors’ concerns is given by the volatility index (VIX), typical measure for the market sentiment. The VIX touched the incredible bound of 82 on the 16th of March[1]. In the last 5 years the highest value of VIX has been 30, with an average of 15. Observing its time series, we notice that the value was even higher than the severe crisis in 2008.


VIX trend since 2007

Undeniably, the first quarter in 2020 was one of the worst in the history and, for severity, can be only compared with the one of the financial crisis in 1929. Nonetheless, we do have elements to believe that the coronavirus effects are still not fully embedded in the stock prices. There are two crucial factors to consider.

Firstly, before the coronavirus, analysts were expecting a market correction. It was estimated that financial markets were deeply overvalued (market value was extremely higher than the fundamental value). For example, the S&P500 intrinsic value was evaluated to be around 20% lower than its market price and, as of the 7th of April, the American index has left around 18% on the floor from the beginning of the crisis.

s&P500 trend since January 2020

The second factor concerns the oil price war between the UAE and Russia which has dramatically contributed to a further decrease in the stock market. To face the drastic reduction in oil consumption (demand) due to the global lockdown, oil producers should have cut their production (offer) to support the price. Unfortunately, because of political issues, the two countries did the opposite, started to produce more barrels per day, generating turbulence while uncertainty mounted. The inevitable consequence was a critical drop in the oil price, which has more than halved in just a few weeks. Last Thursday (2nd of April), Trump’s tweet concerning the agreement between the UAE and Russia drove the oil price rally and future[2] prices gained around 30% in just a few days. In any case, the crucial meeting was the OPEC+ where, exceptionally, were invited Texas and Canada and it was signed an agreement to cut the oil production of 10 million barrel per day. Despite that, according to Rystad Energy[3] (a valuable independent energy research company), the global Capital Expenditures (CapEx) – measure of the amount invested by a firm in renovating or maintaining its properties, buildings, industrial plants, technologies or equipment – for exploration and production firms is expected to drop by up to $100 billion this year, around 17% versus 2019 levels. In 2021 the drop could be subjected to a further intensification since many companies (i.e. Eni) have already announced that the CapEx reduction will increase to 30-35%[4]. The oil crisis has already characterized some troubles: McDermott, one of the main firms in the industry, announced that it had filed for Chapter 11 bankruptcy, canceling all shares of common stock.After these considerations, we should wonder whether the market value is currently offering a discounted price. Nowadays the answer is very uncertain, but as we have explained, it is very likely that the coronavirus effects have not been discounted in the stock prices. In addition, the results of the first quarter of 2020 have not been released yet. Together with the probable negative outcomes, the outlook for most of the companies and the recent downgrades given by the rating agencies, make reasonable to believe that the market is still expensive, probably more than before the outbreak of the coronavirus.

The equity market is not the only one that is suffering the crisis. The shock provoked by the coronavirus generated what the Financial Times has defined as “the seeds of the next debt crisis”. According to the Institute of International Finance[5], the ratio of total debt over Global Domestic Product reached 322% in the third quarter of 2019. During the last ten years, companies have gorged on cheap borrowings, but rating agencies’ estimations demonstrate how a global health crisis may push to an immediate reassessment of the credit risk, arising doubts about companies’ quality: stability and ability to generate cash flow in the short and medium-term. Also, in the debt market, the oil price war has led most of the oil and energy companies’ bonds to the distressed area[6].

Notwithstanding, financially speaking, every cloud has a silver lining. Indeed, this period will open the window to many M&A – Mergers and Acquisitions – opportunities. Discounted equity prices and a worsened debt structure may create occasions for companies with strong fundamentals. Solid companies with strong cash generation capacity may exploit the favorable environment to target businesses with a long-term positive outlook but with current solvency and liquidity problems.

Finally, the comprehension of gold price movements during the tumultuous period is of great importance. Gold is defined as a safe haven asset or defensive asset since it should outperform during recession periods and limit the downward pressure. Despite that, at the first glance, it seems that the metal has disappointed expectations. The recent sell-off has negatively characterized the gold performance which has undergone a contradictory result. However, the gold price changes are coherent with the history in periods of extreme volatility. It is very common that fund managers look for liquidity when markets are very volatile in order to fulfill margin calls of the riskiest assets. During the financial crisis in 2008, the gold price has decreased by almost 20% before climbing back to a value of 170% higher in 2011[7]. The gold price declined at the beginning because of liquidity restrictions, but, after the liquidity injection from central banks in the financial systems, it moved up in the traditional way. We can expect similar behavior in the forthcoming months.

Gold price path since 2007

Beyond any doubts, the coronavirus has highlighted how our lives are interconnected. The pandemic has caused a global lockdown and half of the world population is in quarantine. People are changing their lifestyle, changing how they work, socialize, play, talk and learn. The health crisis will inevitably influence economically and financially entire industries, affecting the world permanently. Some sectors, such as tourism, automotive, airlines, will suffer the most from the global instability, facing the hardest challenge. Despite that, nowadays, we are still not fully aware of the effects that the coronavirus will bring to the market but a substantial effect on both demand and supply are expected in the upcoming months. Thus, it is reasonable to forecast an additional discount on the market in the future.

written by Gianlorenzo Zeccolella


[2] Futures are contracts which allow two counterparties to agree on exchanging a certain stock – or other financial asset – on a certain future date for a price fixed at the agreement date. The value of a future can be determined from the comparison between the strike price, fixed at the agreement, and the actual value on the market of the underlying asset at the settlement date. Future contracts are the main instruments traded for the oil




[6] Financial distress is a situation in which a firm is not able to meet its financial obligations. In these conditions, it might unable to payback its debt or just a portion of it.


I mercati finanziari hanno già scontato gli effetti del coronavirus?


Nell’attuale contesto di prolungata incertezza, le prospettive di crescita economica globale sono cambiate in modo significativo a causa degli effetti del COVID-19. L’intera economia sta affrontando una serie di sfide macroeconomiche e strutturali fondamentali, che stanno portando a un notevole rallentamento della crescita. La crisi sanitaria è rapidamente diventata una crisi economica e si sta gradualmente trasformando in una crisi finanziaria.

Il recente crollo del mercato azionario è probabilmente solo l’inizio di una serie di sfortunati eventi. La parziale ripresa tentata dai mercati nelle ultime settimane è solo una piccola deviazione rispetto al percorso negativo intrapreso dall’inizio della crisi. L’intraday volatility, l’oscillazione dei prezzi al rialzo e al ribasso durante la sessione di negoziazione, può rappresentare una prova dell’incertezza degli investitori in merito alle performance finanziarie future di un asset o dell’intero mercato finanziario. Recentemente questo indicatore ha raggiunto livelli estremi. Un’ulteriore prova delle preoccupazioni degli investitori è data dall’indice di volatilità (VIX[1]), misura tipica del sentiment del mercato. Il VIX ha toccato l’incredibile limite di 82 il 16 marzo, a testimonianza della grandissima incertezza generata sui mercati dalla pandemia basti pensare che negli ultimi 5 anni il suo valore più alto registrato di era stato di 30 e il valore medio per lo stesso periodo è stato di 15[2]. Osservando la serie storica, notiamo che il valore raggiunto è stato persino superiore alla grave crisi del 2008.

Serie storica dell’indice VIX dal 2007 ad aprile 2020.

Innegabilmente, il primo trimestre del 2020 è stato uno dei peggiori della storia e, per gravità e velocità, può essere paragonato solo a quello della crisi finanziaria del 1929. Tuttavia, abbiamo elementi per ritenere che gli effetti del coronavirus non siano ancora completamente integrati nei prezzi delle azioni. Ci sono due fattori cruciali da considerare.

In primo luogo, prima del coronavirus, gli analisti si aspettavano una correzione del mercato. Era stato stimato che i mercati finanziari fossero fortemente sopravvalutati (il valore di mercato era estremamente superiore al valore fondamentale). Ad esempio, il valore intrinseco dell’S&P 500 era stato valutato di circa il 18% inferiore rispetto al suo prezzo di mercato e, al 7 di Aprile, l’indice americano aveva lasciato circa il 20% sul terreno dall’inizio della crisi.

Andamento dell’indice S&P500 da gennaio 2020 ad Aprile 2020.

Il secondo fattore riguarda la guerra dei prezzi del petrolio tra Emirati Arabi e Russia, che ha notevolmente contribuito a un ulteriore calo del mercato azionario. Per far fronte alla drastica riduzione del consumo di petrolio (domanda) dovuta al lockdown globale, i produttori di petrolio avrebbero dovuto tagliare la propria produzione (offerta) per sostenere il prezzo. Sfortunatamente, a causa di problemi politici, i due paesi hanno fatto il contrario, iniziando a produrre più barili al giorno, generando turbolenze e aumentando l’incertezza. L’inevitabile conseguenza è stata un calo drastico del prezzo del petrolio, il quale si è più che dimezzato in poche settimane. Giovedì 02 Aprile, il tweet di Trump sull’accordo tra Emirati Arabi e Russia ha condotto la ripresa dei prezzi del petrolio e il prezzo dei future[3] ha guadagnato circa il 30% in pochi giorni. In ogni caso, l’incontro cruciale è stato l’OPEC+ dove, eccezionalmente, sono stati invitati Texas e Canada ed è stato firmato un accordo per tagliare la produzione di petrolio di 10 milioni di barili al giorno. Nonostante ciò, secondo Rystad Energy[4] (una società indipendente di ricerca energetica), le spese di capitale globali (CapEx) – misura dell’importo investito da un’azienda nel rinnovamento o nel mantenimento di proprietà, edifici, impianti industriali, tecnologie o attrezzature – per esplorazione e le aziende di produzione dovrebbero scendere fino a 100 miliardi di dollari quest’anno, circa il 17% in meno rispetto ai livelli del 2019. Nel 2021 il calo potrebbe essere soggetto a un’ulteriore intensificazione poiché molte società (ad esempio Eni) hanno già annunciato che la riduzione del CapEx aumenterà fino al 30-35%[5]. La crisi petrolifera ha già causato alcuni problemi: McDermott, una delle principali aziende del settore, ha annunciato di aver presentato istanza di fallimento (chapter 11[6]), annullando tutte le azioni di common stock[7].

Dopo queste considerazioni, dovremmo chiederci se il valore di mercato offra attualmente un prezzo scontato. Ad oggi, la risposta è molto incerta, ma come abbiamo spiegato, è molto probabile che gli effetti del coronavirus non siano stati scontati nei prezzi delle azioni. Inoltre, i risultati del primo trimestre 2020 non sono stati ancora resi noti. Insieme ai probabili esiti negativi, le prospettive per la maggior parte delle aziende e i recenti downgrade delle agenzie di rating, rendono ragionevole credere che il mercato sia ancora costoso, probabilmente anche più di prima dell’esplosione del coronavirus.

Il mercato azionario non è l’unico a soffrire la crisi. Lo shock provocato dal coronavirus ha generato ciò che il Financial Times ha definito come “i semi della prossima crisi del debito”. Secondo l’Institute of International Finance[8], il rapporto tra il debito totale e il Prodotto interno globale ha raggiunto il 322% nel terzo trimestre del 2019. Negli ultimi dieci anni, le aziende si sono adagiate su prestiti a basso costo, ma le stime delle agenzie di rating dimostrano come una crisi sanitaria globale possa spingere verso una rivalutazione immediata del rischio di credito, sollevando dubbi sulla qualità delle imprese: stabilità e capacità di generare flussi di cassa a breve e medio termine. Inoltre, nel mercato del debito, la guerra sui prezzi del petrolio ha portato la maggior parte delle obbligazioni delle compagnie petrolifere ed energetiche nella distressed area[9].

Nonostante ciò, finanziariamente parlando, non tutti i mali vengono per nuocere. In effetti, questo creerà molte opportunità di fusioni e acquisizioni. Prezzi azionari scontati e una peggiore struttura del debito possono creare occasioni per società con fondamentali solidi. Le società solide con una forte capacità di generare cassa possono sfruttare l’ambiente favorevole per indirizzare le imprese con prospettive positive a lungo termine ma con attuali problemi di solvibilità e liquidità.

Infine, la comprensione dei movimenti dei prezzi dell’oro durante il periodo tumultuoso è di grande importanza. L’oro è definito come un bene rifugio o un’attività difensiva in quanto dovrebbe avere prestazioni migliori durante i periodi di recessione e limitare la pressione al ribasso. Nonostante ciò, con una prima analisi sembra che il metallo prezioso abbia deluso le aspettative. Il recente sell-off ha caratterizzato negativamente la performance dell’oro che è stata oggetto di un risultato contraddittorio. Tuttavia, le variazioni del prezzo dell’oro sembrano essere coerenti con la storia, in periodi di estrema volatilità. È molto comune che i gestori di fondi cerchino liquidità quando i mercati sono molto volatili al fine di soddisfare le richieste di margine delle attività più rischiose. Durante la crisi finanziaria del 2008, il prezzo dell’oro è diminuito di quasi il 20% prima di risalire a un valore del 170% superiore nel 2011[10]. Inizialmente si è ridotto a causa delle restrizioni di liquidità, ma, successivamente, dopo l’immissione di liquidità da parte delle banche centrali nei sistemi finanziari, il prezzo è salito nel modo tradizionale. Possiamo aspettarci un comportamento simile anche nei prossimi mesi.

Prezzo dell’oro dal 2007

Al di là di ogni dubbio, il coronavirus ha evidenziato come le nostre vite sono interconnesse. La pandemia ha causato un blocco globale e metà della popolazione mondiale è in quarantena. Le persone stanno cambiando il loro stile di vita, cambiando il loro modo di lavorare, socializzare, giocare, parlare e imparare. La crisi sanitaria influenzerà inevitabilmente intere industrie dal punto di vista economico e finanziario, colpendo permanentemente il mondo. Alcuni settori, come il turismo, l’automobilistico, le compagnie aeree, risentiranno maggiormente dell’instabilità globale, affrontando la sfida più ardua. Nonostante ciò, al giorno d’oggi, non siamo ancora pienamente consapevoli degli effetti che il coronavirus porterà sul mercato ma si può prevedere un sostanziale effetto sia sulla domanda che sull’offerta nei prossimi mesi. Pertanto, è ragionevole prevedere un ulteriore abbassamento del prezzo delle azioni e un andamento negativo del mercato in futuro.

scritto da Gianlorenzo Zeccolella

[1] Il VIX (Chicago Board Options Exchange’s Volatility Index) è un indice che rappresenta la volatilità implicita nel prezzo di mercato delle opzioni basate sul S&P500.


[3] I future sono strumenti finanziari derivati, che permettono di effettuare l’acquisto o la vendita di un’azione – o un altro strumento finanziario – stabilendo il prezzo nella data di accordo ed effettuando lo scambio in una data futura. Il valore dell’operazione si può valutare comparando il prezzo per il quale ci si era accordati alla data iniziale e il valore di mercato dello strumento finanziario alla data di scambio. I contratti future sono lo strumento principale commerciato per il petrolio.



[6] Chapter 11 è un tipo di bancarotta che prevede la riorganizzazione del debito, degli assets e delle attività del debitore secondo il diritto fallimentare statunitense.



[9] Financial distress è una situazione nella quale la società non riesce ad adempiere le proprie obbligazioni finanziarie, potrebbe essere incapace di ripagare i propri debiti o una parte di essi





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